Dona Fifi aos 19 anos.

Apostilas eletrônicas de Dona Fifi
OS RAIOS CÓSMICOS

Os "chuveiros" de partículas


Como vimos, uma partícula cósmica, ao atingir nossa atmosfera, tem boa chance de colidir com o núcleo de algum átomo de nitrogênio ou oxigênio, os dois constituintes mais abundantes do ar que respiramos. O choque resulta na liberação de um monte de partículas, entre elas o muon que riscou a câmara de nuvens de Carl Anderson.

Na França dos anos 30, os maiores caçadores de raios cósmicos eram Pierre Auger e Louis-Leprince Ringuet. Eles descobriram que o choque de um raio cósmico primário pode resultar em uma cascata de partículas secundárias que vão se chocando novamente com outros núcleos e acabam dando origem a um "chuveiro" de partículas que pode atingir a superfície da Terra. Essa idéia foi comprovada espalhando detetores por uma extensa área do solo e verificando que eles eram acionados simultaneamente.

Na época, ainda havia a dúvida se Millikan tinha ou não razão em dizer que os raios cósmicos eram raios gama. Se, em vez disso, fossem partículas carregadas, sua abundância deveria depender fortemente da posição no planeta, pois seriam desviadas pelo campo magnético da Terra.

Para testar essa possibilidade, Auger e Leprince vieram à América do Sul, na década de 30, carregados de detetores. Fizeram várias medidas na Argentina e concluiram que eram mesmo partículas carregadas. Millikan estava errado.


Pierre Auger

No Brasil, a física dos raios cósmicos também começou nessa época. Antes da guerra, o italiano Gleb Wataghin veio para cá e formou um grupo de pesquisa em raios cósmicos. Ele e os brasileiros Marcelo Damy e Paulus Pompéia comprovaram a existência dos "chuveiros" e mostraram que eram muito penetrantes, podendo atravessar placas metálicas espessas. Até na mina de Morro Velho, a 1000 metros de profundidade, detetaram partículas cósmicas.

Depois da guerra, a pesquisa sobre raios cósmicos intensificou-se. Foi nessa época, em 1945, que o jovem físico brasileiro Cesar Lattes chegou à Inglaterra. Na próxima apostila, veremos o que ele fez por lá.


5 - Lattes e o méson-pi.

6 - O mistério dos raios cósmicos de altas energias.