SEARA DA CIÊNCIA
QUÍMICA                        
A DESCOBERTA DO OXIGÊNIO

Um experimento e duas explicações.


Scheele, Priestley e Lavoisier, nessa ordem, fizeram a mesma experiência com uma vela ou um ratinho em uma campânula. Os dois primeiros explicavam porque a vela apaga do seguinte modo:

- O ar na campânula, inicialmente, é igual ao ar atmosférico normal. 80% dele estão contaminados pelo flogístico e o restante é ar deflogistado. A queima da vela (ou a respiração do ratinho) joga mais flogístico no ar e isso continua até que todo o ar dentro da campânula seja contaminado. Quando isso acontece, a vela apaga ou o ratinho morre por falta de ar deflogistado, próprio para respiração ou combustão. O aquecimento do mercúrio calcinado produz ar deflogistado ao retirar o flogístico do ar encerrado na campânula. O mesmo acontece, mais lentamente, se uma planta estiver dentro da campânula.

A explicação de Lavoisier não apelava para o flogístico:

- O ar atmosférico não é um gás único mas uma mistura de dois ou mais gases. 20% do ar normal é formado de um gás que sustenta a chama da vela (ou pode ser respirado pelo ratinho). A combustão (ou a respiração) consome o gás respirável formando um gás diferente que vai gradualmente enchendo a campânula. Quando todo o gás respirável é consumido e transformado no outro gás, a vela apaga ou o ratinho morre. O aquecimento do mercúrio calcinado ou a presença de uma planta na campânula produzem o gás respirável mantendo a vela acesa ou o ratinho vivo. Esse gás respirável, que equivale a 20% do ar normal, é o Oxigênio.

Por causa dessa discordância, e levando em conta a importância histórica e científica da descoberta do Oxigênio, muita saliva já foi gasta na discussão de quem merece o título de "descobridor" desse elemento.

Seria Scheele, já que foi o primeiro a fazer as experiências?

Ou seria Priestley que, sem conhecer o trabalho de Scheele, fez as mesmas experiências e publicou seu trabalho antes de todos?

Ou, finalmente, seria Lavoisier, já que foi quem fez os experimentos e deu a explicação correta para seus resultados?

Essas dúvidas são divertidas mas não acrescentam nada. É o mesmo que dizer que Cabral "descobriu" o Brasil, quando esse território já era habitado por gente há milhares de anos. Como contaremos na seção seguinte, os três "descobridores" do Oxigênio foram grandes homens da ciência e merecem as homenagens por seus trabalhos. O resto é filigrana.


As atribulações dos descobridores do Oxigênio.